Canadá fue la gran revelación de las eliminatorias de Concacaf al Mundial de Qatar 2022, terminando primera del octagonal final con 28 puntos, por encima de las tradicionales México y Estados Unidos. Y no era para menos, con una generación brillante, encabezada por Alphonso Davies, del Bayern Munich.

Pero no era la primera vez que los Canucks, como son conocidos, disputan una Copa Mundial de la FIFA. Ya estuvieron en la edición de México 1986, en un camino complicado.

Pero pueden decir: estuvimos.

Hagamos un repaso por la historia del fútbol en Canadá. Por todos es conocido que no es el deporte más popular del país, donde reina el hockey. Pero poco a poco, el balompié ha ganado espacios.

Muy lentamente.

El camino de Canadá hacia el Mundial de México 1986

Entre 1928 y 1957, Canadá renunció a la FIFA, por desacuerdos respecto a los jugadores semiprofesionales. Su primera eliminatoria la disputó en el camino a Suecia 1958, ganando dos partidos a Estados Unidos y perdiendo dos contra México: no pudieron clasificar.

En la ruta a Chile 1962 se retiró, y no quiso participar en las eliminatorias a Inglaterra 1966. Estuvo en los premundiales de 1970, 1974, 1978 y 1982, pero sin resultados positivos qué destacar.

Canadá ante México en 1961
Canadá ante México en 1961

Canadá alcanzó su desafío máximo en el premundial de México 1986. Solo había dos puestos para la Concacaf en la ruta a la copa, uno de ellos era para los aztecas. Así, 17 selecciones tuvieron que luchar por el otro boleto.

De la mano del seleccionador Tony Waiters, de origen inglés, los Canucks destacaron en el premundial. Lograron cinco triunfos, ningún empate y tres derrotas.

La influencia de la NASL en la mejora de los jugadores canadienses

Apenas cinco de los 22 jugadores escogidos por Waiters para jugar el mundial militaban en clubes europeos. La mayoría era parte de la Liga de Fútbol de América del Norte (NASL), establecida en 1967, con presencia de equipos estadounidenses y canadienses.

Bruce Wilson, antiguo capitán de Canadá, recordó en una conversación con Planet Football: “La razón por la que Canadá tuvo el éxito de la década de 1980 se debió, sin duda, a que nuestros jugadores tuvieron la oportunidad de estar en la NASL”.

Wilson, Lenarduzzi, Valentine y Bridge antes del duelo contra Francia
Wilson, Lenarduzzi, Valentine y Bridge antes del duelo contra Francia

“Jugar con y contra futbolistas de clase mundial como Pelé, George Best, Carlos Alberto, Johan Neeskens y Franz Beckenbauer tuvo un gran impacto en los jugadores estadounidenses y canadienses, y también garantizó grandes multitudes”, consideró Wilson.

“Esa experiencia”, recalca el ex defensor, “de jugar y entrenar a nivel profesional fue muy importante para que obtuviéramos los resultados”.

Canadá disputó los Juegos Olímpicos de Los Ángeles 1984, alcanzando unos inéditos cuartos de final, donde cayó en penales con Brasil 4-2 (1-1 en el reglamentario).

Esa base sirvió para las eliminatorias a México 1986, con la clasificación a la Copa del Mundo.

Canadá en el Mundial de México 1986

Waiters llevó al Mundial de México el siguiente plantel:

Arqueros: Tino Lettieri, Sven Habermann, Paul Dolan.

Defensores: Bob Lenarduzzi, Bruce Wilson, Terence Moore, Ian Bridge, Randy Samuel, Colin Miller.

Mediocampistas: Randy Ragan, Gerry Gray, Mike Sweeney, George Pakos, Paul James, Gregory Ion, David Norman, James Lowery, Pasquale de Luca.

Delanteros: Carl Valentine, Branko Segota, Igor Vrablic, Dale Mitchell.

Los canadienses estuvieron en el grupo C de la copa, con Francia, Hungría y la Unión Soviética. No marcó goles y recibió cinco, con tres derrotas sufridas.

El conjunto de Waiters abrió ante Francia, campeona de la Euro, con caída 1-0, el 1 de junio de 1986. Jean-Pierre Papin, futuro Balón de Oro, anotó el gol del triunfo galo.

“Le doy a Canadá todo el crédito por un partido muy reñido. Jugaron extremadamente bien y, al final del día, estamos muy contentos con nuestro 1-0”. Las palabras son de Michel Platini, y las recordó Wilson en su entrevista con Planet Football.

Canadá ante Francia en el Mundial de México 1986
Canadá ante Francia en el Mundial de México 1986

El 6 de junio, Hungría venció a los Canucks 2-0, con tantos de Marton Esterhazy y Lajos Detari.

Finalmente, el 9 de junio, la Unión Soviética batió 2-0 a los canadienses, con dianas de Oleg Blokhin (Balón de Oro en 1975) y Aleksandr Zavarov.

Tras la Copa del Mundo de 1986, la NASL se vino abajo, y en tierras canadienses se estableció la Canadian Soccer League: solo perduró cinco años.

Bob Lenarduzzi
Bob Lenarduzzi

Del grupo, como recuerda Planet Football, Randy Samuel se unió al PSV Eindhoven y Port Vale en Inglaterra.

Igor Vrablic fue fichado por el Olympiacos griego, pero su carrera internacional finalizó abruptamente por un escándalo de amaño de partidos luego de un amistoso en Singapur. Aunque se retiraron luego los cargos, Vrablic no pudo superar la situación.

Un paso adelante para la Hoja de Maple

Pasaron 36 años, y un fútbol canadiense mucho más globalizado logró dar el gran golpe en Concacaf, conquistando el primer lugar del octagonal y el cupo al Mundial de Qatar.

Estados Unidos vs Canadá en las Eliminatorias a Qatar 2022
Estados Unidos vs Canadá en las Eliminatorias a Qatar 2022

Además de Davies (Bayern Munich), en el grupo que clasificó a Qatar destacan Cyle Larin (Brujas), Jonathan David (Lille), Milan Borjan (Estrella Roja de Belgrado), Alistair Johnston (CF Montreal), Steven Vitoria (Moreirense) y Stephen Eustaquio (FC Porto), entre otros.

Un plantel muy maduro, establecido en grandes ligas del mundo y que va con todo a Qatar, con el objetivo de mejorar lo alcanzado en México 1986.


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Kiko Perozo - @kikoperozo
Maracaibo, Venezuela (1984). Experiodista de @diariopanorama, excolaborador de @mundodeportivo, votante de Venezuela para el premio The Best - Fifa. Administrador de @lahistoria200 y @lgmundiales

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