El fútbol americano es uno de los deportes más complejos a nivel táctico que existen debido a la cantidad de detalles que tiene el juego y cómo estos terminan influyendo. Como pasa en la vida misma, con el pasar del tiempo las cosas van evolucionando y siempre es interesante saber de donde viene algo para entender hacia donde va.

Ya que estamos a semanas del inicio de la temporada 2022 de la NFL, me pareció interesante analizar la evolución defensiva que ha tenido la liga en los últimos 12 años donde los equipos han tenido que ir ajustando su forma de jugar en base al cambio en las características de los jugadores.

Así que sin más preámbulos comencemos.

Contexto actual

Para poder entender mejor este cambio defensivo que se ha venido dando, es necesario mencionar como las ofensivas han ido evolucionando su juego. Por eso voy a comparara nivel ofensivo la temporada del 2011 con la del 2021 para apreciar esta diferencia.

  • Ofensivas en la temporada 2011: En la NFL se registró un total de 117.601 yardas aéreas y 59.978 yardas terrestres. Dando una diferencia de 57.623 yardas entre aéreas y terrestres. En este punto, el peso que tenía el juego terrestres era muy importante, además se destacaban los pases en distancias medianas y cortas.
  • Ofensivas en la temporada 2021: La pasada temporada el número de yardas aéreas totales fue de 124.203, mientras que se corrieron 62.694 yardas terrestres. La diferencia entre yardas aéreas y terrestres fue de 61.509.

A primera vista se puede observar el aumento tanto en yardas aéreas como en yardas terrestres, dando a entender que los equipos pasan y corren más con respecto a hace 11 años, pero lo interesante es ver como también hay un crecimiento entre las diferencias entre ambos apartados.

Para entender mejor esto último, simplemente hay que ver que en el 2011 la diferencia entre yardas terrestres y aéreas fue de 57.623, mientras que en el 2021 este número quedó en 61.509. Dando así un aumento de 3.886 yardas diferenciales entre pases y acarreos.

Es decir mientras que el aumento desde el 2011 hasta el 2021 en yardas terrestres fue de 2.716, en yardas aéreas ese incremento fue de 6.602, casi el triple con respecto a las terrestres.

La primera conclusión es que con el pasar de los años los equipos se han concentrado en pasar más el balón de manera profunda que acarrearlo.

Conceptos MFO y MFC

Antes de adentrarnos más en cómo fue esa evolución defensiva, es necesario entender dos conceptos que son la clave de todo:

  • Middle Field Open (MFO): En el lenguaje del fútbol americano se conoce como «Middle Field Open» a una formación donde no hay ningún Safety profundo en el medio del campo. Esta formación se puede apreciar en esquemas como Cover 2 o Cover 4, donde hay dos Safetys en la zona profunda jugando en paralelo, pero ninguno de ellos se ubica en el medio del campo. Con este tipo de coberturas se le da prioridad a defender las zonas externas.
Los dos jugadores que están encerrados en círculos de color rojo, son los Safetys. Se puede observar como están jugando en paralelo, pero existe un espacio entre ellos que vendría siendo el medio del campo.
Este es un gráfico del esquema de la Cover 2
  • Middle Field Close (MFC): Mientras que se le llama «Middel Field Close» a una formación donde sí hay presencia de un Safety en el medio del campo, esta formación aparece en coberturas como la Cover 1 o Cover 3. El objetivo es defender el medio del campo con un jugador.
Observen como esta vez hay un Safety en el medio del campo a diferencia de «Middle Field Open»
Esquema de la Cover 1

Diferencias entre MFO y MFC

Jugar con una formación de «Middle Field Close» es decir con un solo Safety profundo, le permite al equipo utilizar al otro Safety en una zona más cercana a la línea de golpeo para que ayude a detener el juego terrestre y defender los pases cortos-medianos.

Mientras que utilizar formaciones de «Middle Field Open» con dos Safetys profundos, le permite al equipo tener dos jugadores para defender las zonas profundas del campo, pero a su vez pierden un jugador para detener los acarreos y defender los pases cortos-medianos.

Ya que sabemos el contexto actual de las ofensivas en la NFL, los conceptos de Middle Field CloseMiddle Field Open y las diferencias entre ambos tipos de formaciones. Ahora podemos adentrarnos en los detalles de la evolución defensiva.

Impacto de la Legion of Boom

«Legion of boom» fue la defensiva secundaria de los Seattle Seahawks entre el período 2011-2018, estaba conformada por: Byron Maxwell y Richard Sherman en las posiciones de esquineros, mientras que Kam Chancellor y Earl Thomas eran los safetys del equipo.

Pete Carroll (Head Coach del equipo) creó un esquema defensivo basado en formaciones con «Middle Field Close» (Cover 1 y 3) que le permitió llegar a dos Super Bowls seguidos. Como en esta época el ataque terrestre tenía un peso mayor y las ofensivas no eran tan explosivas, Seattle utilizaba a su Strong Safety Earl Thomas para jugar en el medio del campo, mientras que su compañero de posición Kam Chancellor jugaba más cerca de la línea de golpeo.

La clave de esta defensiva era el rol de Kam Chancellor, ya que era un safety capaz de frenar el juego terrestre, pero a su vez podía cubrir pases en las zonas cortas e intermedias del campo.

Con este tipo de defensa Seattle tenía a ocho jugadores para detener el juego terrestre y a su vez también podía cubrir cada una de las seis zonas intermedias del campo con un jugador.

La NFL es conocida como una liga «Copycat» donde si un equipo aplica una estrategia y le da resultados positivos, el resto de equipos la intentará implementar. Esto sucedió con la «Legion of boom» donde el resto de equipos se empezaron a volcar a la tendencia de defender el medio del campo con un solo Safety.

En este momento de la historia le podíamos dar la victoria a las defensivas porque habían encontrado una formula para frenar los ataques de la liga. Esto llevo a que los coordinadores ofensivos tuvieran que ajustar su manera de atacar ante estas defensas.

Ajuste Ofensivo

Aquí es donde aparece la figura de la ruta «Seam». La Seam es una ruta vertical que se corre hacia medio del campo desde la posición de ala cerrada o slot.

En este esquema se puede apreciar como los receptores H e Y van a ejecutar una ruta seam.

Los equipos empezaron a utilizar esta ruta como una forma de atacar las defensas con un solo Safety profundo, mandando a dos receptores a realizar esa ruta en simultaneo. Dándole vida a la «Double Seam«

La «double Seam» se empezó a mostrar como un antídoto para superar a las defensas, ya que al ser ejecutada por dos receptores que terminaban atacando la misma zona que era defendida por un solo Safety, se generaba una superioridad numérica en el medio del campo, en favor de la ofensiva.

En el vídeo se puede observar como dos receptores en simultáneo (partiendo desde lados diferentes) ejecutan una ruta seam atacando el medio del campo, creando un 2vs1 en la zona del Safety.

Esto ponía en dudas al Safety, ya que no podía cubrir a los dos receptores al mismo tiempo. Dejando descubierta una zona profunda que las ofensivas empezaron a explotar.

Efecto Mahomes

Los ataques de la NFL sabían que este era el método para combatir a las defensas que intentaban copiar el estilo de la «Legion of boom«, pero para ejecutar este tipo de ofensiva profunda, se necesitaba tener a un QB con una fuerza en el brazo que le permitiera lanzar pases largos.

Ante este requisito la posición del mariscal de campo empezó a evolucionar siendo «la potencia de brazo» un requisito importante para poder llegar a la NFL. Es decir que los jóvenes QB se comenzaron a formar bajo esta primicia.

Patrick Mahomes llegaría como el prototipo ideal del mariscal de campo para un ataque explosivo y profundo.

En el 2018 el ajuste de atacar con la «Double Seam» empezó a tomar cada vez más fuerza y en ese momento apareció Andy Reid con los Kansas City Chiefs para llevarlo a otro nivel.

Reid encontró el reparto ideal para ejecutar su ofensiva agresiva y profunda con: Patrick Mahomes, Travis Kelce y Tyreek Hill. Así empezaron a torturar con pases largos a los equipos que defendían con Middle Field Close. Impulsando una nueva forma de atacar a estas defensas.

Así como sucedió con la «Legion of boom«, el resto de equipos empezaron a copiar el estilo de ataque de los Chiefs. Sobre todo enfocándose en tener un mariscal de campo con la potencia suficiente para realizar este tipo de pases profundos.

Ajuste defensivo

La ofensiva le había encontrado el punto débil a la nueva revolución defensiva.

Así como en un partido de ajedrez, el turno estaba del lado de las defensas de la liga que debían encontrar la forma de detener los ataques profundos. Es ahí donde el concepto de «Middle Field Open» toma fuerza.

Los equipos empezaron a priorizar la defensa de la zona profunda con dos Safetys jugando en paralelo, utilizando conceptos como: Cover 2 y Cover 4. De esta forma al tener a dos jugadores en vez de uno para defender, el efecto de la double seam no era el mismo.

Esquema de una Cover 4

Si bien iban a perder peso en la defensa ante el juego terrestre, lo primordial era detener el juego profundo que estaba dominando en la liga.

Es ahí donde llegamos a la actualidad, en este momento nos encontramos con un contexto donde las defensas han encontrado una fórmula para detener los ataques profundos, basta ver el campeonato de la AFC entre Cincinnati Bengals y Kansas City Chiefs del año pasado.

Conclusión

La NFL es una liga donde defensivas y ofensivas están ajustando constantemente para ver quién se logra imponer.

Actualmente las defensivas han logrado disminuir el impacto de las «big plays», defendiendo con dos jugadores la zona profunda. El aumento de formaciones con «Middle Field Open«, tiene mucho que ver en ese efecto.

Así como con la «Legion of boom», la victoria está del lado de las defensas, pero eso no durará mucho.

El turno está del lado de las ofensivas que están en búsqueda de nuevas ideas para atacar este tipo de defensivas. Las tendencias van por dos caminos: las yardas después de las recepción que se han transformado en el oxígeno del ataque y el atacar el medio del campo en zonas intermedias.

Veremos cuáles son los ajustes ofensivos que observaremos esta temporada.

Bibliografía

Si quieres saber más sobre el tema, te dejo las dos lecturas en las cuales me apoyé para realizar este artículo.

https://www.pff.com/news/nfl-galina-why-two-high-defenses-are-set-to-take-over-the-nfl

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Eduardo Vidal

Analista deportivo especializado en fútbol, baloncesto y fútbol americano

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